揭秘欧美前往外太阳系的下一次探测任务,木卫二冰层下面有咸水湖

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揭秘欧美前往外太阳系的下一次探测任务

木卫二的大小和地球的卫星——月球大致相当,长久以来科学家们一直认为这颗表面光滑洁白的天体巨厚的冰层下方存在一个全球性的咸水海洋。这个新发现的湖泊位于木卫二的地表冰层下方大约3公里处,它代表了太阳系中人类发现的最新一处潜在的生命孕育所,同时也被认为是除了地球之外太阳系中最适合生命生存的环境之一。

据国外媒体报道,今年2月,欧美宇航局将在美国华盛顿会合,商谈其前往外太阳系探测的下两次任务如何进行。其中一次任务是针对土卫六“泰坦”的,另一次任务是一对轨道飞行器去探测木星及其一些卫星,特别是木卫二,科学家认为其冰层覆盖的表面下极可能隐藏有充满水的巨大海洋。以下是这两次前往外太阳系进行探测的一些细节。

澳门新永利官方网址,研究人员表示,木卫二的冰层下方可能还存在更多其它未被发现的湖泊。考虑到这些冰下湖的上覆冰层在某些地区可能比较薄,厚度仅有数十米,这就为未来探寻这些湖泊中潜在的生命迹象提供了很大的便利。

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美国宇航局的伽利略号木星探测器于1995年至2003年期间对这里展开了细致地考察研究,也正是这一探测任务期间科学家们首次找到了这颗卫星冰层下方存在巨型海洋的首批证据。

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木星的冰卫星——木卫二和土星的朦胧卫星——土卫六“泰坦”是欧美两次外太阳系探测任务的主要目标。这两颗卫星都有可能存在生命或生命的初级物质。今年2月,欧美宇航局将联手对它们进行探测,每一次任务预计将要花费差不多40亿美元的资金。

而在此次的最新研究中,布兰肯谢普博士和他的小组将注意力集中到了10年前由伽利略号探测器所拍摄的图像上那些曾经让人困惑的两个大致呈现圆形,似乎崎岖不平的区域。这些地区被人们称为“混杂地貌”,科学家们认为这是漂浮的冰山相互碰撞形成的无规则聚合体。

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小组将伽利略号探测器拍摄的图像与地球上高纬度冰山漂浮地区和冰盖地区图像进行对比。他们仔细研究了地球南极流动的冰架,以及可以穿透冰层的雷达获取的数据。利用这种技术,科学家们已经在南极巨厚的冰层下方成功地发现了数十个隐藏的冰下湖。

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除地球之外,土卫六可能是太阳系中惟一的一个表面存在液态水的星球。卡西尼飞船和2005年着陆土卫六的惠更新探测器已经揭示出土卫六上具有大量地球似的特征,包括河流系统、沙丘、黑暗蜿蜒的地面和液态甲烷和乙烷的湖泊。这种有机汤水可能蕴含有生命诞生前的化学物质。

布兰肯谢普说:“我们是最近几年才开始首次有能力利用卫星对我们这颗星球上冰层的开裂进行监视和研究。因此,这一次我们将地球上的知识移植到另一颗星球上,试图对那里发生的类似现象进行解释。”

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但是要想进一步确认这一发现,科学家们还需要更加详尽的数据,这就需要借助携带有能够穿透冰层雷达的探测器进行近距离观察。目前美国宇航局正在考虑在2022年之前发射一艘这样的飞船,携带专门设备抵近木卫二展开考察。

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此次提议过的任务将发送美国宇航局的轨道飞行器、欧洲宇航局的气球和湖泊着陆器于2029年重返土卫六。利用来自土卫六大气中的热空气,此气球可飘浮在距离土卫六地面大约10公里处的上空长达6个月甚至更久。

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